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Muere Alexei Leonov, primera persona en realizar un “paseo espacial”

El cosmonauta soviético, que realizó la primera salida de una nave en órbita alrededor de la Tierra en 1965, ha fallecido en Moscú a los 85 años.

Leonov en un congreso en 2010 / Alexander Zemlianichenko / AP

Alexei Leonov, ingeniero, piloto, general de aviación, cosmonauta y héroe de la Unión Soviética (en dos ocasiones) ha fallecido hoy en el Hospital Burdenko de Moscú a los 85 años. Leonov era uno de los testigos con vida de los primero albores de la exploración espacial, cuando la competencia entre la Unión Soviética y los Estados Unidos impulsó la carrera hasta una sucesión de logros que antes tan solo habían formado parte de la fantasía y la ciencia ficción.

Nacido en el oeste de Siberia, con tan solo 25 años Leonov fue uno de los 20 pilotos de las fuerzas aéreas seleccionados para protagonizar el programa espacial soviético en 1960, estableciendo una fuerte amistad personal con Yuri Gagarin.

Aunque no viajó al espacio en todo el programa Vostok, que llevó al espacio a Gagarin y a Tereshkova, su primera gran gesta llegaría en 1965 cuando al frente de la misión Vosjod 2 (Amanecer 2) realizó el primer paseo espacial de una persona fuera de la cápsula en órbita. Durante 12 minutos Leonov orbitó alrededor de la Tierra equipado tan solo del primer traje espacial operativo de la historia.


Leonov retratado durante la misión Vosjod 2 / Sovfoto

Los proyectos soviéticos le reservaban otro momento de protagonismo, como principal candidato para ser el primer ser humano en pisar la Luna. Sin embargo, la muerte del ingeniero jefe Sergei Koroliev y los consecuentes retrasos del programa Luna condujesen a su cancelación tras el éxito del programa estadounidense Apollo.

Sin embargo, Leonov aún protagonizaría otro de los momentos más importantes de la carrera espacial. El 17 de julio de 1975 Leonov capitanearía el primer encuentro en el espacio entre las dos superpotencias, en la misión experimental Apollo-Soyuz, en el cual la cápsula astronauta y el módulo cosmonauta se ensamblaron creando una estación espacial temporal.

Desde entonces, Leonov continuó ligado al programa espacial soviético hasta su retirada en 1991. Asesor recurrente de proyectos de ingeniería y de divulgación sobre la exploración espacial, Leonov ha continuado siendo una celebridad en Rusia hasta sus últimos días, protagonizando numerosos documentales y asesorando científicamente al contenido de películas de ficción.

Un artista en el espacio

Una de las facetas más interesantes de Leonov fue su dedicación al dibujo y la pintura, que no abandonó ni siquiera cuando se encontraba fuera del planeta Tierra. Durante la misión Vosjod 2 Leonov realizó el primer dibujo de la historia en un entorno ingrávido. En la misión Apollo-Soyuz realizó retratos de los astronautas estadounidenses.

Sus dibujos fueron reconocidos en todo el planeta, siendo fuente de inspiración directa para algunos autores de ciencia ficción como Arthur C. Clarke, que reconoció que escribió el guion de 2001 Odisea en el Espacio inspirándose en un boceto firmado por Leonov en su despacho.


Leonov con el retrrato que realizó a Thomas P. Stafford en la misión Apollo-Soyuz / TASS

Artista consumado con varias exposiciones y libros de su obra pictórica publicados. Leonov también escribió junto al astronauta norteamericano David Scott “Las dos caras de la Luna: Nuestra Historia de la Carrera Espacial en la Guerra Fría”.

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